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過度盡職反成被告離岸信托保護人角色爭議

2014-03-10 10:50:54
來源:你我貸

本報記者秦偉香港報道

把自己辛苦累積的資產,存放在一個遠離住所甚至在地圖上都看不清楚的小島上,即便有專業機構護航,仍有富豪需要保護人這樣的雙重保險。

過去那么多年,S同時擔任著兩個離岸信托的保護人一職。這個隨著英美法下信托概念不斷發展而興起的角色,擔當著監督受托人的重任,也體現出信托委托人(成立人)對其的信任。

意外的是,S對這份信任的珍惜,卻讓他成了這兩個信托受益人和受托人的公敵。最近,一紙訴狀將S推上了被告席。兩個信托,絕大多數的成年受益人都希望讓S卸任,盡管S堅持自己的所作所為并沒有任何敵意。

S錯在哪里?

“在英美法下的信托,無論是信托受托人還是保護人,其職責核心都不是去嚴格執行委托人的愿望,而是要做出對受益人來說最有利的決定,這是一條基本原則。”衛達仕(Withers)律師事務所高級顧問PatrickHamlin解釋。

面對質疑,S在法庭上如是解釋:“我對我職責和角色的理解是,第一我理解我有責任去做我認為對信托受益人最有利的事情,包括現在存在的受益人和未來潛在的受益人;第二,我認為我有責任確保在信托的管理和收益分配過程中,信托委托人的愿望能得到遵循,確保受托人行使自有裁量權時遵循這些愿望……我要考慮的首要因素是確保委托人的愿望被執行。”這無疑凸顯出他對本職的“過度熱情”。

高度的工作熱情,并沒有讓S獲得勞模般的尊敬。正如判決書上說的,“S擔當保護人的兩個信托只對其授予有限的權利,確保委托人的意愿是否被如實執行并非S的職責。”S的過度熱情,最終讓他與受益人的關系陷入無可挽回的境地,并喪失保護人的職位。

“這對保護人來說,是一個警醒,他們不應該把自己當成委托人的代表。”Patrick強調,保護人可以要求受托人考慮委托人的意愿,但僅此而已,他們無權直接干預受托人的管理工作。

對于考慮為自己的離岸信托安排保護人的富豪而言,厘清保護人的權利范圍和潛在風險,或許有助于決定是否指定以及指定誰擔任保護人。

保護人否決權:更像一道路障

保護人具有的是否決權,受托人在分配信托收益前須要征得保護人的同意,或者受托人指定繼任者時也須要得到保護人的認可。

“常有一些案例,涉及信托受托人的行為損害信托資產。”Patrick舉例,例如某些個人受托人,借用信托資產以不合理價位買賣房地產等。

對于委托人而言,盡管可以通過意愿書(letterofwishes)對受托人日后的管理做出事前約定,說明委托人希望信托日后如何運作,但意愿書本身在法律上并非具有約束性質的文件。

“受托人會盡力遵循意愿書去運作,但情況可能發生改變,成立人無法預測生后發生的變化。信托存在的時限因成立的司法管轄區而不同,在香港注冊的信托可以存續80年,英屬維爾京群島的信托則可以存續100年,但現在的趨勢是取消信托的時限,理論上,一些信托可以永遠存在。”Patrick說,由于信托能夠無限期存在,多數人傾向于設立全權委托信托,因為你無法預測未來的市場發生什么變化,或者受益人的需要有何變化。

對于希望保留一定程度控制權的委托人而言,設立保護人的方式,越來越流行。“保護人可以是機構,也可以是個人,”Patrick介紹,一般來說,委托人會選擇自己信得過的家族朋友或事業伙伴擔任保護人,除非選擇律師、會計師之類的第三方專業人士,保護人一般不涉及額外費用。

然而,當你從天堂俯瞰后代時,如果期望信托的保護人能夠代表你“監視”著受托人的一舉一動,那么你的保護人或許已經像S一樣被后代們推上被告席,而你,只能一邊俯瞰一邊嘆氣。

Patrick進一步指出,可以在任命保護人時,通過信托契約定于保護人的權利,但一般來說,保護人并沒有權利去發起一個事項,也不參與信托的日常運作、投資,其作用更像是一個路障,“保護人具有的是否決權,受托人在分配信托收益前須要征得保護人的同意,或者受托人指定繼任者時也須要得到保護人的認可。”

要求信托運作遵循委托人的意愿,不僅不在保護人的權利范圍內,還可能會損害受益人的利益。

“對受托人來說,確實應當尊重委托人的意愿,但最終,更重要的是要做出最有利于受益人的決定。信托存在很多年后,委托人最初的意愿和對受益人最有利的決定之間,很可能出現分歧。”Patrick舉例,比如在信托成立時,委托人不投資港股的要求有利于受益人,但若干年后,再遵循這一原則反而可能損害受益人的利益。

保護人“偷運”資產

S一方面把自己看做委托人的代表,一味堅持委托人的意愿;另一方面,卻對受托人將投資變現的資金存放于同一集團下的銀行給予默許。

和過度熱情一樣具有危害的,是保護人未對信托資產的管理給予恰當監督。

在S身上,這兩種危險因素就合為一體。

受益人抱怨,S一方面把自己看做委托人的代表,一味堅持委托人的意愿;另一方面,卻對受托人將投資變現的資金存放于同一集團下的銀行給予默許。

“很多大的受托人機構是銀行的附屬機構,這很普遍。但對受托人而言,他們應該時刻謹記受益人的利益放在首位,比如他們不應該優先考慮自己的投資產品,而是什么是最有利于受益人。”Patrick強調。

盡管保護人本身不參與投資決策,但對于明顯損害受托人利益的決定,S卻未提出質疑,而是全盤接受。

作為受益人,遭遇S這樣的保護人無疑是噩夢一場,不過,還有更糟糕的情況――比如,當你從天堂俯瞰時,發現保護人正在偷偷搬走原本屬于你后代的資產。

2009年,Pabst先生就因為這樣的行為被告上法庭。

Pabst曾是VR信托委托人VanRooyen生前的商業合作伙伴,兩人共同設立Terret控股公司開發南非礦業。Pabst擔任VR信托的保護人,VR信托與Pabst名下的非洲信托分別持有Terret50%的權益。

VanRooyen未能預測的是,在其去世后,在Pabst的要求下,Terret控股公司將出售一項資產的收益不對稱地分給兩個信托,非洲信托獲得的部分比VR信托多出600萬美元

是不是應當在設立信托時,寫下些預防性、限制受托人或者保護人的條款?

Patrick認為,英美法下經過幾百年的發展,已經形成不少原則,從委托人的角度,試圖控制信托資產的行為過多,反而會讓自己的信托在法律上無效(即不符合英美法下對信托的定義,從而無法實現信托的功能)。

對于S或Pabst這樣“過分”的保護人,法庭可以幫助解決問題,受益人或受托人可要求保護人卸任、賠償損失,盡管這會耗時很久。

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